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美国宇航局局长表示,额外的成本合同对航天局来说是一种“流行病”

飞涨 / 4 月,在载有该公司的 Crew-4 号任务的 SpaceX 猎鹰 9 号火箭发射期间,美国宇航局局长比尔·纳尔逊出现在第四个发射室。

乔尔·科斯基/美国宇航局通过盖蒂图片社

美国宇航局局长比尔尼尔森周二出席美国参议院拨款小组委员会,讨论美国宇航局下一财年的预算申请。 然后,出乎意料地,他扔了一颗炸弹。

在致开幕词后,尼尔森被问及在他看来,对 NASA 到 2025 年人类登月目标的最大威胁是什么。尼尔森回答说,该机构需要在其开发人类着陆系统的计划中进行竞争。 换句话说,他希望国会支持 NASA 的资金请求,以便在 SpaceX 的星际飞船旁边开发第二个着陆器。

但尼尔森并没有就此止步。 他说,国会需要用固定费率的赠款来为这份着陆合同提供资金,这些赠款只有在公司达到里程碑时才会支付。 这种承包机制对于航天局来说相对较新,航天局传统上将“超额成本”合同用于大型开发项目。 除费用外,这些奖励还向承包商支付费用。

“我认为这是可以为我们所有人带来竞争价值的计划,”尼尔森谈到固定价格合同时说。 “你以这种竞争精神来做这件事。你以更低的成本来做这件事,这让我们摆脱了过去困扰我们的问题,即成本加成合同,而转向当前的合同价格。”

前参议员纳尔逊在商业、司法、科学和相关机构小组委员会与他的同事交谈时,这一评论更加令人印象深刻。 作为美国参议员,尼尔森是太空发射系统火箭的首席工程师,该火箭自 2011 年以来一直通过一系列利润丰厚的成本加成合同获得资金。

一些历史

SLS 火箭已成为美国宇航局批评者的海报,他们称该机构已成为“就业计划”。 按照设计,十多年前,参与航天飞机项目的主要承包商——包括波音公司和诺斯罗普格鲁曼公司——从该飞行器的额外成本合同无缝过渡到类似于 SLS 导弹的合同。

此后,该项目变得一团糟。 SLS 火箭现在已经花费了 11 年的时间来开发,包括地面系统在内,它已经为承包商带来了超过 200 亿美元的成本加成奖励。 当政策制定者首次宣布 SLS 火箭时,他们驳斥了这样的想法,即这是一个让航天飞机承包商受雇以获取工资的计划。 相反,他们认为,由于 SLS 使用“传统硬件”,例如航天飞机的主发动机和类似的侧装助推器,因此开发速度会更快,成本也会更低。

事实恰恰相反。 然而,在尼尔森和参议员凯贝利哈奇森之后,一代美国参议员和代表加入了这些昂贵的项目,因为它们在所有 50 个州都提供了就业机会。

商业移交

不过,现在看来,尼尔森改变了主意。 自 2021 年初被提名为航天局局长以来,尼尔森指出,SpaceX 已经从 Crew Dragon 发射了五次载人航天飞行,其中三次已经将 NASA 宇航员运送到国际空间站。 在同一时间段内,观看 SLS 火箭的首次发射日期,从 2021 年底到 2022 年初,最早到 2022 年夏末或秋季。

长期以来,国会一直批评美国宇航局的商业船员计划,该计划支持波音公司的 Crew Dragon 和 Starliner 航天器的固定价格合同开发。 但现在很难忽视结果。 与美国宇航局花费的金额大致相同 每年 在开发 SLS 火箭时,NASA 已经能够支持 Crew Dragon 宇宙飞船的开发,并获得了总共六次前往空间站的任务。 Crew Dragon 的成功也恰逢其时——在俄罗斯威胁要阻止参与空间站的同时,NASA 拥有独立的交通工具。

“旧的做事方式总是额外的成本,”尼尔森在周二的听证会上说。 “而且由于我们谈到的竞争,我们已经转向固定价格。”

显然,尼尔森在 NASA 开发计划中使用成本加成合同的立场发生了重大变化。 国会最终是否会同意这一点尚不得而知,但很难为 NASA 找到比纳尔逊更好的信使,纳尔逊可以向他的前同事解释为什么他改变了主意。

他还可以解释为什么他帮助设计的猎户座飞船和 SLS 火箭的额外成本合同应该是最后一份。

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