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一颗小行星掠过地球,没有人看到它的到来

美国宇航局的数据显示,上周一颗小行星掠过地球,距离地球表面仅 3,000 公里,但事后才被注意到。

上周日摧毁南极洲的小行星 2021 UA1 非常小——直径只有大约两米,大约相当于一辆高尔夫球车的大小。 因此,如果它撞击地球,它不太可能造成任何损害,因为它很可能会在大气中燃烧殆尽。

但是,虽然如果他受到撞击,他本可以造成的损害微乎其微,但真正的危险在于,一颗小行星离地球如此之近,以至于在它发生之前没有人注意到它。

2021 UA1 飞得非常接近地球,据估计,这是继 2020 年 8 月的 2020 QG 和 2020 年 11 月的 2020 VT4 之后,有史以来第三次没有撞击的最近小行星飞越。

2021 UA1 的距离只有 3,000 公里,比月球更接近地球,月球距离地球 384,400 公里。 模拟显示它们有多接近。

2021 UA1不像国际空间站那么接近地球,国际空间站的平均高度为408公里。 然而,它比地球上的许多通信卫星更接近地球,其中大部分在轨道上的距离约为 35,785 公里。

小行星撞击是可能影响地球的最大潜在灾难之一,这就是为什么世界各地的航天机构监测许多这些小行星,计算它们的大小、距离、轨道以及它们是否会撞击地球。

那么为什么科学家没有在 2021 UA1 掠过地球之前发现它呢?

这是因为它来自一个盲点。

美国宇航局等机构在地球上发现的小行星大多来自“前方”,即它们来自面向太阳系内部的方向,朝向地球和太阳。

但是有一些小行星从太阳向外的方向从后面朝向地球。

因此,当这些物体接近地球时,很难看到它们,特别是因为它们往往在白天由于太阳眩光而能见度低的时候靠近。

一般来说,发现这些东西的最佳时间是在黄昏时分。 地球和太阳之间空间中的所有物体都是这种情况,例如行星水星和金星。

小行星在插图中驶向地球。 (信用:PIXABAY)

这不是此类小行星第一次在无人注意的情况下掠过地球:2021 年 9 月 16 日,一颗直径 42-94 米的小行星在地球和月球之间大约一半距离处飞过地球,没有人直到第二天才注意到。

凭借其巨大的尺寸和 85,748 公里/小时(约 23.8 公里/秒)的速度记录,这颗小行星如果发生碰撞肯定会产生影响。

已知的最后一次小行星撞击发生在 2013 年 2 月 15 日,当时一颗小行星在俄罗斯车里雅宾斯克上空爆炸。 这颗小行星宽 17 米,虽然没有造成任何人员伤亡,但爆炸产生的冲击波击碎了俄罗斯六个不同城市的窗户,造成 1500 人需要就医。

这颗小行星也来自“后面”。

专家们都知道小行星的破坏性,即使是小行星,因为世界各地的航天机构都在监测可能的灾难性影响,并寻找可能的方法来阻止它们。

阻止潜在小行星撞击的一种方法是使用偏转,这意味着射击一些东西以稍微改变小行星的路径。 这些努力中最主要的是双小行星重定向测试 (DART) 任务,计划于 11 月发射,这是 NASA 和应用物理实验室努力的结果。

从外行人的角度来看,这意味着用导弹以足够快的速度击打小行星以改变其方向的一小部分。

然而,这种方法有其缺点,最显着的是时机。 DART 任务中使用的航天器花费了大量时间和资源来开发和发射。 如果小行星碰撞看起来如此令人惊讶,那么这种时间可能是地球无法承受的奢侈。

对于来自“后面”的小行星来说尤其如此,在那里它们很难追踪。

事实上,美国宇航局目前还没有办法准确探测离太阳最近的小行星。

然而,这可能很快就会改变。 美国宇航局正在建造一个新的太空望远镜,这将有助于这项工作。 它被称为近地天体 (NEO) 勘测望远镜,计划于 2026 年发射,并将在地球和太阳之间的轨道上运行,使其能够更好地探测这些天体。 希望近地天体测量员可以帮助找到大约 90% 的近地小行星,其宽度为 140 米或更宽——如果它们相撞,这个大小可能会摧毁一座城市。

去年 3 月,美国宇航局宣布这颗行星在下个世纪几乎没有或没有小行星碰撞的风险,此前天文学家计算出 9942 Apophis – 一颗 340 米高的巨大小行星 – 将在不到 32,000 公里的距离内安全地靠近这颗行星. 2029 年 4 月 13 日。

然而,正如 2021 年 UA1 飞越等事件所表明的那样,意外小行星接近太阳的风险仍然是一个潜在的威胁。

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